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Washington D.C., ou simplement D.C. pour les locaux, évoque une abondance d'images puissantes et symboliques. En tant que siège du gouvernement des Etats-Unis, avec la Maison Blanche, le Sénat et la Court Suprême, la ville fait très souvent parler d'elle dans les journaux ou à la télévision.

A l'instar de New York, Washington peut donner l'impression qu'on connaît la ville avant même de l'avoir visitée. Mais la capitale américaine offre bien plus que le siège du pouvoir fédéral. Il s'agit d'une ville de contrastes ou les quartiers pauvres se trouvent à quelques rues seulement du Sénat. La ville possède une histoire riche et parfois tourmentée, qui va bien au-delà des images familières qu'elle évoque aujourd'hui.

Berceau de l'histoire des Etats-Unis

Bien que tout voyageur séjournant à Washington se doit de faire figurer les édifices fédéraux à son itinéraire, il ne devrait pas s'y limiter. Le National Mall, artère de 3,2 kilomètres s'étirant entre le Capitole et le Lincoln Monument, compte plus d'une douzaine de musées et galeries, notamment le National Gallery of Art (musée d'Art) et le National Museum of the American Indian (musée des Indiens d'Amérique).

Non loin du Mall, le National Museum of American History (musée de l'Histoire de l'Amérique), qui raconte l'histoire de cette jeune nation, ne pouvait connaître un meilleur emplacement : c'est ici que Martin Luther King prononça son célèbre discours « J'ai fait un rêve », que des milliers de personnes protestèrent contre les guerres du Vietnam et d'Irak et qu'Al Gore organisa les concerts Live Earth pour sensibiliser les populations au réchauffement climatique.

De la rue C à Z

Il est aisé de se repérer dans Washington, conçue comme une grille de rues déterminées par des lettres et des nombres et divisée en quatre quarts de cercle (NE, SE, NO et SO). La plupart des sites sont accessibles à pied depuis l'obélisque, qui se dresse au centre de la ville. Si vous souhaitez vous éloigner un peu, optez pour le métro ou un circuit touristique en bus à arrêts multiples (hop-on, hop-off). Si vous voulez consacrer votre séjour aux monuments, y compris les moins fréquentés, prenez part à une visite de deux jours guidée par un professionnel, ou achetez une carte touristique, qui inclut l'entrée à plusieurs sites, notamment au International Spy Museum (musée international de l'Espionnage).

Ville multiculturelle

Si beaucoup considèrent New York comme la capitale culturelle des Etats-Unis, Washington D.C. est capable de rivaliser avec « La grosse Pomme ». Il existe plusieurs institutions culturelles d'importance nationale, comme le John F. Kennedy Center for the Performing Arts (salle de spectacles), le National Symphony Orchestra (orchestre symphonique) et le Washington National Opera (opéra).

Etant donné le patchwork des nationalités qui composent les Etats-Unis, la scène culturelle de la capitale est tout naturellement le reflet de nombreuses nations. Les immigrés arrivèrent dès la création de Washington D.C. en 1877, amenant avec eux musiques, arts et traditions. Il en résulte un grand choix de restaurants et d'activités, des clubs de musique et bars des quartiers Adams Morgan et Shaw, Dupont Circle et Penn Quarter, à la vie nocturne dans les environs de H Street Corridor.